Sonda New Horizons se encuentra con el límite del Sistema Solar.

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Las naves espaciales Voyager I y Voyager II pronto tendrán un nuevo compañero: la sonda New Horizons de la NASA. Según un estudio publicado en Geophysical Research Letters, la nave espacial que hace poco estudió Plutón parece haber detectado una "pared de hidrógeno" interestelar.

La posible barrera espacial se detectó con el instrumento Alice de New Horizons, un telescopio y espectrómetro de imágenes ultravioletas compactos. El objetivo principal de Alice en la misión New Horizons era recopilar información sobre las condiciones atmosféricas de Plutón cuando se encontraron en 2015.

Pero los científicos ahora están usando Alice para estudiar los bordes del sistema solar, y el instrumento detectó una fuente de luz ultravioleta en la distancia. Los científicos a cargo de la misión sugieren que la luz está dispersada por una pared de hidrógeno. Se "explica mejor si la luz ultravioleta observada no es solo el resultado de la dispersión de la luz solar por los átomos de hidrógeno dentro del sistema solar, sino que incluye una contribución sustancial de una fuente distante", dice el documento.

Si la luz misteriosa proviene de una pared de hidrógeno, los científicos creen que podría estar formada por vientos interestelares que se encuentran con nuestro viento solar. El equipo de New Horizons planea continuar estudiando la distante región aproximadamente dos veces al año.

"Suponemos que hay algo extra, alguna fuente adicional de brillo", le dice a Gizmodo el coautor Randy Gladstone, del Southwest Research Institute. "Si tenemos una oportunidad con New Horizons, quizás podamos obtener una imagen", añade.

"Es realmente emocionante si estos datos son capaces de distinguir la pared de hidrógeno", dice a ScienceNews, el científico espacial David McComas de la Universidad de Princeton, que no participó en el nuevo trabajo. Eso podría ayudar a determinar la forma y la variabilidad de los límites del sistema solar.

En 2013, la nave espacial Voyager 1 cruzó la barrera del sistema solar después de volar durante casi 40 años, convirtiéndose en el primer objeto hecho por humanos en alcanzar el espacio interestelar. Los datos de Voyager coinciden con los de Alice, y con el paso de los años, Alice observará cada vez más de cerca esta barrera en el límite del sistema solar, llegando finalmente al espacio interestelar alrededor de 2040.

Sin embargo, antes de que abandone el sistema solar, New Horizons todavía tiene mucho que explorar por hacer. La nave espacial volará cerca de un objeto conocido como Ultima Thule, en el cinturón de Kuiper más allá de Plutón, el día de Año Nuevo, 2019.




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